viernes, 18 de abril de 2014

Today's Astronomy Picture

Astronomy Picture of the Day

Discover the cosmos! Each day a different image or photograph of our fascinating universe is featured, along with a brief explanation written by a professional astronomer.



Red Moon, Green Beam
Image Credit & Copyright: Dan Long (Apache Point Observatory) - Courtesy: Tom Murphy (UC San Diego)

Explanation: This is not a scene from a sci-fi special effects movie. The green beam of light and red lunar disk are real enough, captured in the early morning hours of April 15. Of course, the reddened lunar disk is easy to explain as the image was taken during this week's total lunar eclipse. Immersed in shadow, the eclipsed Moon reflects the dimmed reddened light of all the sunsets and sunrises filtering around the edges of planet Earth, seen in silhouette from a lunar perspective. But the green beam of light really is a laser. Shot from the 3.5-meter telescope at Apache Point Observatory in southern New Mexico, the beam's path is revealed as Earth's atmosphere scatters some of the intense laser light. The laser's target is the Apollo 15 retroreflector, left on the Moon by the astronauts in 1971. By determining the light travel time delay of the returning laser pulse, the experimental team from UC San Diego is able to measure the Earth-Moon distance to millimeter precision and provide a test of General Relativity, Einstein's theory of gravity. Conducting the lunar laser ranging experiment during a total eclipse uses the Earth like a cosmic light switch. With direct sunlight blocked, the reflector's performance is improved over performance when illuminated by sunlight during a normal Full Moon, an effect fondly known as The Full Moon Curse.

Tomorrow's picture: in the zone


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jueves, 17 de abril de 2014

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Waterton Lake Eclipse
Image Credit & Copyright: Yuichi Takasaka / TWAN / www.blue-moon.ca

Explanation: Recorded on April 15th, this total lunar eclipse sequence looks south down icy Waterton Lake from the Waterton Lakes National Park in Alberta, Canada, planet Earth. The most distant horizon includes peaks in Glacier National Park, USA. An exposure every 10 minutes captured the Moon's position and eclipse phase, as it arced, left to right, above the rugged skyline and Waterton town lights. In fact, the sequence effectively measures the roughly 80 minute duration of the total phase of the eclipse. Around 270 BC, the Greek astronomer Aristarchus also measured the duration of lunar eclipses - though probably without the benefit of digital clocks and cameras. Still, using geometry, he devised a simple and impressively accurate way to calculate the Moon's distance, in terms of the radius of planet Earth, from the eclipse duration. This modern eclipse sequence also tracks the successive positions of Mars, above and right of the Moon, bright star Spica next to the reddened lunar disk, and Saturn to the left and below.

Tomorrow's picture: moon beam


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martes, 15 de abril de 2014

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Mammatus Clouds over Nebraska
Image Credit & Copyright: Jorn Olsen Photography

Explanation: When do cloud bottoms appear like bubbles? Normally, cloud bottoms are flat. This is because moist warm air that rises and cools will condense into water droplets at a specific temperature, which usually corresponds to a very specific height As water droplets grow, an opaque cloud forms. Under some conditions, however, cloud pockets can develop that contain large droplets of water or ice that fall into clear air as they evaporate. Such pockets may occur in turbulent air near a thunderstorm Resulting mammatus clouds can appear especially dramatic if sunlit from the side. The mammatus clouds pictured above were photographed over Hastings, Nebraska during 2004 June.

Tomorrow's picture: open space


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domingo, 13 de abril de 2014

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Saturn in Blue and Gold
Image Credit: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

Explanation: Why is Saturn partly blue? The above picture of Saturn approximates what a human would see if hovering close to the giant ringed world. The above picture was taken in 2006 March by the robot Cassini spacecraft now orbiting Saturn. Here Saturn's majestic rings appear directly only as a thin vertical line. The rings show their complex structure in the dark shadows they create on the image left. Saturn's fountain moon Enceladus, only about 500 kilometers across, is seen as the bump in the plane of the rings. The northern hemisphere of Saturn can appear partly blue for the same reason that Earth's skies can appear blue -- molecules in the cloudless portions of both planet's atmospheres are better at scattering blue light than red. When looking deep into Saturn's clouds, however, the natural gold hue of Saturn's clouds becomes dominant. It is not known why southern Saturn does not show the same blue hue -- one hypothesis holds that clouds are higher there. It is also not known why Saturn's clouds are colored gold.

Tomorrow's picture: modern cyclops


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sábado, 12 de abril de 2014

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Clouds and Crosses over Haleakala
Image Credit & Copyright: Wally Pacholka (TWAN)

Explanation: Aloha and welcome to a breathtaking skyscape. The dreamlike panoramic view from March 27 looks out over the 10,000 foot summit of Haleakala on Maui, Hawai'i. A cloud layer seeps over the volcanic caldera's edge with the Milky Way and starry night sky above. Head of the Northern Cross asterism, supergiant star Deneb lurks within the Milky Way's dust clouds and nebulae at the left. From there you can follow the arc of the Milky Way all the way to the stars of the more compact Southern Cross, just above the horizon at the far right. A yellowish Mars is right of center, near the top of the frame, with rival red giant Antares below it, closer to the Milky Way's central bulge. Need some help identifying the stars? Just slide your cursor over the picture, or download this labeled panorama.

Tomorrow's picture: blue and gold


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miércoles, 9 de abril de 2014

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Two Rings for Asteroid Chariklo
Video Illustration Credit: Lucie Maquet, Observatoire de Paris, LESIA

Explanation: Asteroids can have rings. In a surprising discovery announced two weeks ago, the distant asteroid 10199 Chariklo was found to have at least two orbiting rings. Chariklo's diameter of about 250 kilometers makes it the largest of the measured centaur asteroids, but now the smallest known object to have rings. The centaur-class minor planet orbits the Sun between Saturn and Uranus. The above video gives an artist's illustration of how the rings were discovered. As Chariklo passed in 2013 in front of a faint star, unexpected but symmetric dips in the brightness of the star revealed the rings. Planetary astronomers are now running computer simulations designed to investigate how Chariklo's unexpected ring system might have formed, how it survives, and given the asteroid's low mass and close passes of other small asteroids and the planet Uranus, how long it may last.

Tomorrow's picture: open space


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martes, 8 de abril de 2014

MARTE EN LA MIRA

MARTE EN LA MIRA
Por Pablo Lonnie Pacheco Railey
ASTRONOMOS.ORG

ILUSTRACIÓN
Arriba: Cada mes, Marte ha incrementado su tamaño aparente. A partir de mayo, será notoria su creciente lejanía.
Abajo: Las diferentes caras del paisaje marciano, según su rotación. Norte hacia arriba.

*-*-*

Para nadie es un secreto que existe un romance profundo entre los observadores del cielo y Marte. La traslación de la Tierra nos regala cada 2 años y 2 meses la oportunidad de visitar al planeta-dios de la guerra y si bien es un tamaño de aspecto típicamente tímido en el telescopio, su resplandor cálido en cada oposición es difícil de ignorar. Hoy, 8 de abril de 2014, Marte está en oposición.

Decir que Marte está en oposición no tiene qué ver con política, sino con la geometría planetaria: con la alineación del Sol, la Tierra y Marte. Visto desde nuestro planeta, el Sol y Marte aparecen en extremos opuestos del cielo. En estas condiciones Marte será visible con su brillo máximo por varios días mientras la Tierra se acerca y rebasa al planeta rojo. Miles de telescopios en el mundo están aprovechando esta oportunidad para ver los detalles sutiles que su superficie ofrece. Desde diciembre de 2007 que no no nos habíamos acercado tanto a Marte. Para el 14 de abril de 2014, su diámetro aparente habrá aumentado hasta un tamaño angular de 15.1" de arco pues la distancia disminuye a 92 millones de kilómetros. Su magnitud es de -1.5 (muy brillante) y es visible durante toda la noche como un astro naranja destacado que cruza el cielo de horizonte a horizonte. Aparece por el este al anochecer, alcanza su altura máxima a medianoche y
desaparece al amanecer por el oeste.

La dinámica de la orientación, atmósfera y cambios estacionales de Marte garantizan que cada encuentro entre la Tierra y el planeta rojo sea diferente. El período sinódico de Marte, es decir, el tiempo que pasa para que Marte esté en oposición es de aproximadamente 780 días. Esto sucede cuando la Tierra se interpone entre Marte y el Sol. Cabe aclarar que –a diferencia de muchos encabezados de nota- Marte NO se ha acercado a la Tierra: la Tierra es la que se aproxima a él.

Esto hace que las observaciones de Marte sean particularmente apreciadas, además del hecho muy sabido, de que Marte es el planeta cuya superficie se asemeja más a la Tierra que ningún otro lugar del Sistema Solar. En una oposición el planeta se encuentra más cerca que de costumbre, así que se ve más grande, más brillante, más detallado y es visible durante toda la noche.

Sí es verdad que Marte es conocido como el planeta rojo, pero no es rojo cereza, sino color salmón, mostaza o durazno. Ya me dio hambre. En realidad su aspecto es ligeramente enrojecido, nada más.

2014 no presenta la mejor de las oposiciones. Marte no está perihelio (el extremo de su órbita más cercano al Sol) de manera que aunque la Tierra se acerca, Marte sigue estando relativamente lejos: 36 millones de kilómetros más lejos de lo que fue visto en 2003, cuando tuvimos un encuentro histórico, muy anunciado. Aunque la oposición no es particularmente favorable, cualquier persona con telescopio puede observar directamente los detalles de su superficie, su casquete con hielo y su rotación. En la oposición de 2014, Marte nos muestra preferentemente su hemisferio norte.

TELESCOPIOS Y ACCESORIOS RECOMENDADOS

En una oposición Marte revela detalle en cualquier telescopio, siempre y cuando las condiciones atmosféricas sean favorables. Con todo, Marte es pequeño. No sólo su diámetro físico, que es de la mitad que el diámetro terrestre, sino que por distancia, aún en las condiciones más favorables, Marte nunca se ve mayor que 25.1 segundos de arco.

Marte es un planeta que debe ser explorado visualmente utilizando los oculares de mayor potencia disponibles, siempre y cuando la estabilidad de la atmósfera terrestre lo permita.

La magnificación máxima de un telescopio es –a grandes rasgos- equivalente a su apertura (en pulgadas) x 60, es decir, un telescopio de 3.5 pulgadas de apertura podrá aspirar a 210 aumentos, pero en mi experiencia, si el telescopio es de buena calidad óptica, y la atmósfera coopera- este límite puede ser superado.

*-*-*-*-*

¿CÓMO SE CALCULA LA MAGNIFICACIÓN QUE UN OCULAR OFRECE?

Es simple: se divide la longitud focal del telescopio entre la longitud focal del ocular. Si un telescopio cuya longitud focal es de 1200 mm se utiliza con un ocular de 6 mm el resultado será una magnificación de 1200/6= 200 aumentos, ó 200X.

*-*-*-*-*

Los filtros de color también son útiles para destacar detalles tanto en la superficie como en la atmósfera marciana. Un filtro rojo oscurecerá las nubes mientras que un filtro azul las mostrará más brillantes. Un filtro naranja o verde incrementará el contraste entre los distintos tipos de suelo.

Antes de iniciar tu observación revisa que el telescopio esté en buenas condiciones: libre de polvo, de huellas, bien colimado (sus componentes ópticas bien alineadas) y con sus controles de movimiento al punto. Es en estas circunstancias que le podemos sacar el mejor provecho a un buen lente barlow, que duplica o triplica la magnificación de los oculares, a la vez de permitir una ventana de observación más cómoda.

CONDICIONES DE OBSERVACIÓN

A diferencia de otras prácticas de observación astronómica, como cuando queremos localizar un cometa, contemplar una lluvia de estrellas o "cazar" nebulosas y galaxias, la observación de Marte no requiere salirse de la ciudad a buscar un cielo oscuro. Su brillo es muy destacado y no puede pasar desapercibido. En mi experiencia nunca he tenido dificultad para observar gran detalle en Marte, aún con luces encendidas alrededor, pues es muy brillante. La Luna tampoco opaca sus detalles y si bien las nubes pueden ser un problema, la presencia de bruma suele anunciar que la atmósfera permanece estable, favoreciendo la detección de detalles sutiles.

Es importante evitar la observación de Marte desde sitios próximos a fuentes de calor: fogatas, chimeneas, aparatos de aire acondicionado o planchas de concreto, asfalto o pavimento que hayan sido calentadas por el Sol durante el día. En estos lugares se genera una zona de turbulencia muy localizada, que distorsionará el aspecto de Marte. Si retirarse de una terraza es imposible use su imaginación: hay quienes la tarde previa riegan el suelo y los muros de las construcciones aledañas para permitir que se enfríen oportunamente.

A veces, el telescopio mismo guarda calor del día, así que es importante ventilarlo una hora antes de iniciar la observación. Evidentemente, debemos evitar que el telescopio esté expuesto a la luz del Sol durante las horas previas.

Generalmente los lugares altos y secos serán los más adecuados para la observación planetaria.

Hay un truco poco conocido pero que es buenísimo, que se puede practicar mejor semanas antes y después de la oposición. Antes de la oposición: ver a Marte en la hora previa al amanecer, con el cielo ya azuleando. Después de la oposición: ver a Marte al atardecer, antes de que anochezca. ¿Por qué? Porque al disminuir el contraste entre el planeta brillante y el fondo del cielo, aparece una gran cantidad de tonalidades sutiles muy difíciles de ver en un cielo oscuro. Observación: Si se quisieran detectar los satélites de Marte, sí se requiere un telescopio muy grande y un cielo oscuro, pero esos se cazan típicamente en oposiciones perihélicas (cada 15 a 17 años) y con la ayuda de detectores digitales.

EL SUELO DE MARTE

A diferencia de planetas como Venus o Saturno, la rotación de Marte es muy evidente: una sola noche de observación nos puede revelar ¾ partes de su superficie.

El primer reto consiste en identificar qué parte de Marte estamos viendo. Marte posee unas manchas oscuras que parecen continentes, pero que han sido denominadas "mares" del mismo modo que las manchas oscuras de la Luna. En el caso de la Luna, se trata de depósitos de lava. En Marte, es simplemente roca oscura, de otro color.
Las zonas claras de color durazno pálido son llamadas continentes o desiertos y las zonas oscuras son llamadas mares (aunque también son desiertos). En general el suelo de los continentes está más pulverizado, mientras que en los mares las rocas son de mayor tamaño. La estructura a pequeña escala sobre los mares de Marte se vuelve muy fina al contemplarse con telescopios de 6 a 8" de apertura.

En casos especiales, las diferencias de albedo (brillo) sí corresponden a estructuras topográficas: esto aplica para la cuenca Hellas -llena de arena y bruma- o el Vallis Marineris, cuyo lecho es oscuro. La Unión Astronómica Internacional ha nombrado 128 estructuras que pueden observarse en Marte a lo largo de varias oposiciones.

El desplazamiento masivo de polvo de un lado a otro, cortesía de los fuertes vientos estacionales marcianos, puede modificar el aspecto de los mares marcianos entre una oposición y otra, dificultando al principio la identificación de características superficiales. Vale la pena estar atentos a los cambios en color y forma que presenten las características superficiales de Marte. Recuerda: Marte es un planeta muy activo.

Los filtros amarillos, naranjas y rojos ignoran las brumas y nubes y destacan los detalles del suelo marciano.

Mapa general de Marte por ALPO
http://d1jqu7g1y74ds1.cloudfront.net/wp-content/uploads/2014/03/Mars-map-ALPO_color.jpg

EL AIRE DE MARTE

Atmosféricamente, Marte muestra una actividad que cambia constantemente. Las tormentas de polvo pueden aparecer espontáneamente. Detectar una puede ser emocionante, pero a la vez son temidas, porque en unas semanas pueden cubrir completamente al planeta, ocultando los detalles de la superficie marciana. Ahora que la primavera ha llegado a Marte (sí, allá también, por mera coincidencia) no puede descartarse por completo la posibilidad.

En los bordes del planeta las brumas tienen un aspecto variado: gris, blanco y azulado. Tomando en cuenta la rotación del planeta, la observación detallada del lado entrante mostrará cómo se disipan gradualmente estas nubes, al calor del día marciano. Las nubes orográficas (las que se dibujan en las cumbres más altas) ponen en evidencia la ubicación de los volcanes más grandes de Marte, principalmente al Olympus Mons (Nix Olympica). No son fumarolas; son nubes formadas por cristales de hielo.

El uso de un filtro azul o violeta destaca la presencia de brumas. Si un filtro amarillo revela una mancha brillante, es posible que estemos presenciando el nacimiento de una tormenta de polvo.

EL HIELO DE MARTE

Dependiendo de qué posición tome Marte en su órbita, será posible ver uno de sus polos y cuando es el equinoccio marciano: los dos a la vez. En la oposición de 2014 la primavera del hemisferio norte marciano ha iniciado y los dos polos (norte y sur) están a la vista, pero el polo norte (donde apenas ha concluido el invierno) es el que tiene el mayor depósito de hielo. Expuestos a la luz directa del Sol, los hielos del polo norte se están sublimando, dejando un oscuro collar de roca expuesta alrededor del casquete. A veces, a medida que la superficie gélida disminuye a causa de la sublimación, el hielo parece quebrantarse por extensas grietas llamadas rimas.

En contraste, el polo sur se ve tímido, su cobertura blanca es menor y apenas empezará a acumular hielo. Sin embargo, tal vez no percibas hielo alguno en el polo sur. En todo caso, se verá la condensación de brumas. El casquete estará de perfil y sus brumas pueden asomarse sutilmente desde el borde sur del planeta.

Un telescopio pequeño de 60 mm de apertura, es suficiente para mostrarnos el polo congelado de Marte, siempre que nuestra atmósfera esté suficientemente estable.

DESPUÉS DELA OPOSICIÓN

Algunos pensarán que la diversión se termina cuando pasa la oposición, pero no es así. A medida que la Tierra rebasa al lento planeta, Marte empieza gradualmente a presentarse en fase, de manera similar al aspecto de la Luna días después de haber sido llena. Es verdad que mientras nos alejamos de Marte, el tamaño aparente del planeta se reduce, pero su fase menguante resulta interesante: podemos ver mejor la línea del terminador directamente, es decir, la transición de noche a día, las regiones de Marte que se van iluminando a medida que gira el planeta. Esto favorece la observación de la condensación de brumas y la sublimación de escarchas.

LA IMPORTANCIA DEL BOCETO

Con tantos artefactos orbitando a Marte y captando imágenes fantásticas…
¿Qué sentido tiene dibujar lo que vemos en el telescopio?

El fin de dibujar los objetos que vemos a través del telescopio no es convertirnos en unos maestros de arte, sino en mejorar nuestra capacidad de análisis y registrar información valiosa de nuestra experiencia, en un documento. El dibujo debe ser una representación fiel de lo que ves en el ocular. Eso no quiere decir que tus trazos sean impecables. Lo que debe quedar claro es que no se vale exagerar ni añadir efectos dramáticos que van más allá de lo que tus ojos ven. Procura no basarte en una fotografía, eso sólo provocarla un dibujo tendencioso. En todo caso, la consulta posterior con una imagen y la identificación de aquellas características que observamos ofrece una satisfacción muy gratificante.

Material para tu boceto de Marte

1.- Papel blanco. Con un compás traza un círculo de 42 mm (es una medida estandarizada), pero en su defecto puedes usar la boca de un vaso y trazar uno o varios círculos de entre 5 y 8 cm. de diámetro. Cada círculo representará la circunferencia del planeta.

2.- Lápices de distintas durezas (Yo prefiero un lapicero con puntilla HB)

3.- Un borrador limpio. Los de tubo y porta borrador son buenos.

4.- Un x-acto (navaja) te permitirá hacer cortes agudos en el borrador cuando necesites borrar detalles finos. (Ten cuidado al operar la navaja en la oscuridad, no la dejes expuesta)

5.- Una tabla (carpeta) de apoyo con pinza. Esto evitará que el viento se lleve tus hojas. (Es muy desesperante andar persiguiendo hojas en el campo, de noche)

Anota en una sola hoja los siguientes datos:
* Fecha (Día, Mes, Año).
* Hora (Universal, de preferencia)
* Ubicación del observador
* Duración del trazo
* Nombre del dibujante
* Magnitud límite visual
* Equipo y accesorios utilizados
* Ocular y filtros utilizados
* Calidad de la atmósfera
* Nombre del objeto observado
* Tipo de objeto
* Ubicación. (Constelación / coordenadas)

FOTOGRAFÍA DE MARTE

Para registrar a Marte, ayuda muchísimo el uso de cámaras de chateo (webcams), siempre que permitan controlar sus parámetros (ajuste manual, ganancia, saturación). Son relativamente económicas y los videos captados (a 30 cuadros por segundo) se pueden procesar con software gratuito y obtener imágenes sobresalientes. Incluso, se puede captar en un telescopio sin motor, y el software se encarga de centrarlas nuevamente, para el procesamiento. También existen cámaras diseñadas específicamente para este fin.

Ver http://www.kosmos.com.mx/tienda/catalog/ccds-astrovideo-accesorios-c-21_325_49.html

PARA CERRAR

Ojalá que Marte no pase desapercibido en esta oposición. A pesar de no ser en las mejores condiciones posibles, si en 2014 aprendemos a analizar los detalles de la superficie, atmósfera y cambios estacionales, la posibilidad de ver estructura más fina en la siguiente oposición está garantizada. Todo depende de que le demos oportunidad a nuestros ojos de agudizar su capacidad de extraer las mejores vistas a nuestro telescopio, sea grande o pequeño.

Saludos y cielos despejados

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El autor es socio (desde 1988) y miembro honorario de la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa, así como director de ASTRONOMOS.ORG www.astronomos.org Puedes reproducir este artículo libremente de manera total o parcial, siempre que se de crédito al autor y se indiquen sus correos electrónicos: pablo@astronomos.org, pablolonnie@yahoo.com.mx . Si detectas un error, favor de enviar correcciones y sugerencias a estos mismos.

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